Жизнь и созидательная деятельность человека во все времена были связаны с водой. Древний человек поклонялся воде как первородной стихии и отдавал ей дань уважения и восхищения. Для него ничего не могло сравниться с силой воды, способной побороть даже огонь.

Вместе с тем многие памятники древности свидетельствуют о том, что еще на заре человечества людям уже были ведомы многие закономерности формирования вод и режима рек. Сведения о реках и озёрах Древней Руси встречаются в летописях монастырей и рукописных книгах начиная с XII века.

Строительство каналов и водяных мельниц, меняющих режим рек, началось на Руси еще при Иване Грозном, который в 1551 году поручает «Стоглавому собору» описать реки, озера, перевозы и мосты и составить Генеральный чертеж государства под названием «Книга Большому Чертежу» – летописный свод о природе Руси и ее реках.

Эпоха Петра I ознаменовалась небывалым развитием водных путей, новым водным мировоззрением. На карте Российской Империи появляются Вышневолоцкая водная система для соединения р. Волги с р. Невой, играющая и сегодня важную роль в режиме Иваньковского водохранилища, обводной Ладожский канал на озере Ильмень, Ивановский канал для соединения верховьев Дона с р. Волгой, Мариинская и Тихвинская водные системы. В Сенате создан 3-й Департамент по строительству каналов и дорог. Снаряжаются многочисленные экспедиции по изучению рек, составлению географических карт, атласов судоходства, проводятся измерения глубин рек, морей, озер. Положено начало водомерным наблюдениям с помощью водопостов, стали также издаваться первые указы по охране водных объектов.

В августе 1700 года впервые измерен расход воды на реке Волге у города Камышина.

В 1722 году Петр I повелевает разработать проект соединения реки Истры -притока реки Москвы, с реками Сестрой и Дубной, питающими реку Волгу, для того, чтобы создать сквозной водный путь из Балтийского моря через реки Волгу и Москву в центральные районы России.

В 1782 году Екатерина II подписывает Указ о создании Гидравлического корпуса в связи с «умножением в Государстве нашем различных водных работ», в штате которого предусматривалось «восемь гидравликов первой степени и восемь водяных строителей, или гидравликов второй степени».

В 1798 году Император Павел I своим Указом образует Департамент водяных коммуникаций, который переименовывается в Экспедицию водяных коммуникаций, затем преобразуется в Управление водяными и сухопутными сообщениями, а затем в Министерство путей сообщения, в состав которого входит Департамент водяных сообщений.

При Александре II на самых значимых внутренних водных путях страны открыто 132 постоянно действующих водомерных поста и гидрометрические станции для изучения режима уровней водоносности рек. Вышла книга «Воды России по отношению к ее населению», в которой была дана обобщенная характеристика гидрографии страны.

В правление Александра III начато освоение в хозяйственных целях малых рек. Организованы экспедиции по орошению сельскохозяйственных угодий на юге России и по испытанию и учету различных способов и приемов ведения водного хозяйства в степях России.

Период царствования Николая II ознаменован созданием в 1894 году при Министерстве земледелия и государственных имуществ «Отдела земельных улучшений» для решения крупных водохозяйственных проблем Российской Империи. Описаны восемь речных бассейнов, собраны материалы по истории водоносности их верховьев. Составлен атлас распределения атмосферных осадков.

В этот период принимается первый водный закон «Правила об устройстве каналов и других водопроводных сооружений на чужих землях для осушительных, оросительных и обводнительных целей».

С 1899 года водным хозяйством России занимается Управление водных путей в составе Министерства путей сообщения.